Tanque de Bob Semple: tanques tractores de cosecha propia de Nueva Zelanda

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Tanque de Bob Semple: tanques tractores de cosecha propia de Nueva Zelanda

En 1941, la histeria bélica se apoderó de Nueva Zelanda y de su país vecino, Australia. El ejército japonés avanzaba rápidamente por el sudeste asiático invadiendo Birmania, las Indias Orientales Holandesas, Nueva Guinea, las Islas Salomón, Manila y Kuala Lumpur. Después del aplastante colapso de la Malaya británica y la caída de Singapur, los japoneses comenzaron a realizar ataques aéreos en el norte de Australia, comenzando con el devastador bombardeo de la ciudad de Darwin. El primer ministro australiano, John Curtin, predijo que se avecinaba una invasión de Australia.

Desafortunadamente, ni Australia ni Nueva Zelanda estaban listos para el combate. Las tropas australianas estaban luchando en el Medio Oriente y unos 15.000 soldados australianos fueron capturados y se convirtieron en prisioneros de guerra durante la batalla de Singapur. John Curtin suplicó a Gran Bretaña y Estados Unidos que enviaran vehículos blindados y tanques. Pero con Gran Bretaña luchando por su propia supervivencia, no había probabilidad de que la producción se salvara para Australia y Nueva Zelanda. En lugar de esperar a que llegaran suministros de Estados Unidos, ambos países comenzaron a buscar soluciones dentro de sus respectivas fronteras.

Robert Semple, el Ministro de Obras Públicas de Nueva Zelanda, anunció que fabricarían sus propios tanques.

Si este país va a ser invadido, necesitamos tener un equipo tan bueno como el de los otros compañeros, si no mejor… no podíamos comprar tanques de afuera, sino que teníamos que actuar con nuestros propios recursos. Por suerte teníamos grandes tractores aquí, y fueron un regalo del cielo. Han demostrado ser uno de los mayores beneficios que ha conocido el país, permitiéndonos construir carreteras, aeródromos, campamentos y fortificaciones en un tiempo récord en el Dominio. Han demostrado ser invaluables para otros propósitos urgentes fuera de Nueva Zelanda.

El tractor que Semple elogiaba era el Caterpillar D8 de orugas medianas. Aunque venía en muchas configuraciones, por lo general se vendía como una excavadora equipada con una hoja grande desmontable y un accesorio de desgarrador trasero. El Departamento de Obras Públicas tenía 81 de estos y otros 19 estaban disponibles listos para ser puestos en servicio.

Robert Semple sobre un tractor oruga, entre 1935-1940

El PWD propuso tomar esta flota y construir cuerpos blindados para ellos. Se comenzó a trabajar en un prototipo en Temuka PWD Depot en junio de 1940. Se modificó la suspensión del D8 y se alargó el conjunto de orugas. Se realizaron modificaciones menores a los controles del conductor y la caja de cambios original se reemplazó con una caja de relación mejorada de 2: 1.

Debido a que no se pudieron obtener placas de blindaje, se utilizó placa de manganeso corrugado para construir una superestructura sobre el tractor. La falta de cañones de gran calibre significaba que el tanque tenía que ver con ametralladoras BREN. Seis de ellos se colocaron a lo largo de cada frente principal del casco: uno a cada lado, un par mirando hacia adelante, uno en la parte trasera y uno instalado en una torreta fija en la parte superior. La energía provenía del diesel de 6 cilindros del tractor que generaba alrededor de 127 caballos de fuerza, lo que limitaba las velocidades a 8 millas por hora y el rango operativo a 100 millas.

El tanque estaba tripulado por ocho. Había tan poco espacio en el interior que un artillero tuvo que acostarse sobre un colchón encima del motor para disparar su arma Bren.

En marzo de 1941, se terminó un segundo tanque y ambos participaron en un desfile en Christchurch. Luego se envió uno a Wellington y luego a Auckland para promover el esfuerzo de guerra. Se exhibió allí en mayo de 1941. Estas salidas públicas estaban destinadas a reforzar el espíritu doméstico decaído. En cambio, promovió el ridículo de los medios. Un mito popular dice que el tanque se hizo con techos de cartón ondulado. En realidad, la estructura blindada constaba de una placa de blindaje de 8 mm de espesor, completamente soldada, encima de la cual había una placa de acero corrugado rica en manganeso de 12,7 mm de espesor. Se descubrió que esta disposición era suficiente para detener las balas de los rifles antitanque enemigos de hasta un calibre de 20 mm. Se pensó que la forma corrugada ayudaba a desviar las balas.

Las pruebas iniciales mostraron que el tanque era muy pesado en la parte superior, lo que provocaba que rodara mal durante el movimiento fuera de la carretera, lo que dificultaba mucho disparar en movimiento. Además, las vibraciones generadas por el ruidoso motor diesel de seis cilindros sacudieron a la tripulación y, a menudo, provocaron que los cañones del tanque se atascaran. Además, un sistema de transmisión defectuoso obligó al conductor a detenerse por completo antes de cambiar de marcha. Otro defecto evidente fue la falta de una escotilla en la torreta. En combate real, la ausencia de esta escotilla habría dificultado seriamente la rápida huida del vehículo en caso de incendio debido a un bombardeo enemigo.

El tanque de Bob Semple es frecuentemente ridiculizado como el «peor tanque de la historia». Pero a pesar de las deficiencias, el mayor general Puttick, jefe del Estado Mayor General de Nueva Zelanda, comentó que era un arma muy útil para ciertos estilos de lucha. El mismo Robert Semple estaba extremadamente orgulloso de su invento.

Ese tanque fue un esfuerzo honesto por hacer algo con el material a nuestra disposición cuando los asaltantes estaban en nuestra puerta trasera… en lugar de sentarnos y quejarnos, sentimos que debíamos hacer algo para fabricar armas que ayudarían a defender nuestro país. y nuestra gente.

Cuando un reportero una vez se burló de Robert Semple, el neozelandés replicó: “Tuve la visión de intentar crear algo mientras muchos otros simplemente estaban lloriqueando”.

En algún momento, estos dos tanques fueron entregados oficialmente al Ejército. El general Puttick recomendó que los vehículos se destinaran a la defensa de la playa. Afortunadamente para Nueva Zelanda y Australia, la derrota de Japón en el frente del Pacífico significó que la amenaza de invasión había terminado. Los tractores fueron despojados de sus armaduras y devueltos a sus funciones civiles.

Referencias:
# andres colinas, El Tanque Tractor “Semple”, Enciclopedia de tanques