Primeros médicos: la historia de Phineas Gage

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Primeros médicos: la historia de Phineas Gage

Era el año 1848, y Phineas Gage, de 25 años, ganaba un salario como trabajador ferroviario en Vermont. Su tarea consistía en volar rocas para despejar el camino para nuevas vías de ferrocarril. El 13 de septiembre, una explosión detonó prematuramente y disparó una barra de metal de 4 pies a través del cráneo de Gage. Milagrosamente, y sin el beneficio de las tecnologías médicas que tenemos hoy, sobrevivió y logró una recuperación completa.

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El accidente

Phineas estaba realizando sus deberes estándar para el equipo de construcción del ferrocarril. Estos consistían en perforar un agujero en la roca, agregar pólvora, mecha, arena y finalmente compactar la carga en el agujero con una varilla de hierro grande. Esto volaría la roca y dejaría al descubierto un terreno plano para colocar rieles. La barra de hierro que estaba usando Gage tenía más de una pulgada de diámetro y apenas medía cuatro pies de largo.

A las 4:30 PM, el polvo explotó prematuramente enviando la varilla a un lado de su cara, justo detrás del ojo izquierdo, y saliendo por la parte superior de su cabeza. La varilla estaba ahusada en el lado que entraba en el cráneo de Gage; sin esto, los expertos dicen que hay pocas posibilidades de que hubiera sobrevivido.

La barra fue encontrada a casi 80 pies de distancia, cubierta de sangre y pedazos del cerebro de Gage. El primer médico en la escena registró que el agujero en la cabeza de Gage le permitió ver el cerebro latiendo. A pesar de esto, se informó que el Sr. Gage parecía bastante coherente y normal. Phineas estaba sentado tranquilamente y describió lo que sucedió con las primeras personas en llegar. No mucho después, Gage vomitaría enviando una taza de té de su cerebro al suelo.

Si bien Gage inicialmente parecería estar bien, el camino hacia la recuperación sería largo. La presión en el cerebro junto con el agujero en su cráneo finalmente lo dejó en coma durante el mes siguiente. Incluso en este momento, los médicos no pensaban que Gage sobreviviría; Se asumió ampliamente que sucumbiría a sus heridas. Si por algún milagro sobrevivía, se pensaba que al menos no tendría sus facultades debido al severo daño cerebral.

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Recuperación completa

Tampoco sería el caso. Si bien la recuperación inicial fue lenta, eventualmente se recuperaría por completo. Para el 7 de octubre, Gage se había levantado completamente de la cama y un mes después estaba caminando por el hospital. En noviembre, se recuperó lo suficiente como para ser enviado a la casa de su familia en New Hampshire.

Un año después, en 1849, Phineas Gage visitaría al médico examinador original para un examen de seguimiento. El médico notó que Gage había perdido la visión en su ojo izquierdo, tenía cicatrices en la frente izquierda y había una depresión de 2 «x 1» en la parte superior de su cabeza debajo de la cual «se podían percibir los pulsos del cerebro». El médico también informó que Phineas tenía parálisis parcial del lado izquierdo de la cara, pero a pesar de todas las lesiones, su salud física en general era buena. Gage dijo que no sintió dolor en la cabeza, aunque admitió que se sentía extraño de una manera que no podía describir.

Gage pasó a vivir su vida trabajando en América del Sur como conductor de diligencias de larga distancia, pero debido a un deterioro de su salud, regresó a California para estar con su familia. Un año después, en 1860, Gage finalmente falleció, doce años después de su accidente. El cráneo de Gage fue extraído de su cuerpo y enviado al médico original para que lo utilizara para la investigación. La comunidad médica estaba desconcertada de que una persona no solo pudiera haber sobrevivido a ese accidente, sino que aparentemente se hubiera integrado tan bien en la sociedad después.

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El caso de la palanca americana

En lo que se conoció como El caso de la palanca americanaEl incidente de Gage fue un misterio tanto para los médicos como para los psicólogos. Hubo un debate sobre si ambos lóbulos frontales del cerebro estaban dañados, o solo un lado, pero hubo acuerdo en que se había destruido suficiente tejido cerebral que debió haber habido alteraciones sustanciales en las funciones del cerebro. Un estudio tan reciente como 1994 concluyó que había daños en ambos lóbulos frontales; sin embargo, un estudio posterior en 2004 concluyó que el hemisferio derecho del cerebro permanecía intacto.

Hasta el día de hoy, los médicos y científicos siguen en desacuerdo sobre lo que le sucedió al cerebro de Gage y cómo se adaptó después de la lesión. Desafortunadamente, las malas técnicas de observación y las evaluaciones de la época nos dejaron poca evidencia de cómo era Phineas en la vida después de la lesión.

Se cree que algunos relatos de las luchas posteriores de Phineas por integrarse de nuevo en la sociedad se confunden con sus luchas por rehabilitar la lesión en sí. Aún así, los médicos señalan sus doce años de vivir una vida «normal» después del accidente como prueba de que aún podía funcionar con normalidad.

¿Cómo afectó la lesión a su personalidad? No tenemos cuentas y esto también está muy debatido.

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Primeras fotos encontradas

Los investigadores encontraron que estudiar la lesión de Gage era difícil ya que, hasta hace poco, no se sabía que existieran fotos de Phineas. Luego, en 2009, se identificó una foto de Gage de un coleccionista que había pensado que su foto antigua era de un ballenero herido con un arpón. (en la foto en la parte superior del artículo). En 2010 se identificó una segunda imagen de Gage (debajo), y esto solo ha ayudado a avivar una vez más las brasas de este misterioso caso.

Es asombroso que Gage sobreviviera, dada la tecnología médica de 1848. Sin embargo, nunca sabremos cuánto cambió el accidente su personalidad, creencias y proceso de pensamiento.