Orewinners and Deadmen: La minería del plomo en Swaledale

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Orewinners and Deadmen: La minería del plomo en Swaledale

Serie de publicaciones de invitados            

Fotos y palabras de Guy Carpenter

Swaledale a principios del siglo XXI es conocido principalmente por su hermoso paisaje: un valle glaciar largo y profundo que va desde Keld en el extremo occidental hasta Richmond en el extremo oriental, donde el valle se abre al Valle de York.

Áspero y salvaje, con tierras altas y áridas de páramos de turba donde las resistentes ovejas Swaledale deambulan y pastan, dando paso más abajo por las laderas a los suelos un poco más fértiles alrededor del camino del río Swale a través del valle. El famoso y popular paseo de costa a costa pasa por Swaledale, y el Tour de Francia tuvo una etapa que lo atravesó (y sobre sus colinas) en 2014.

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mapa cortesía de Google

Mapearlo

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Minería en Swaledale

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En el extremo superior de Gunnerside Gill, por donde pasa el paseo de costa a costa, hay ruinas y cicatrices de un pasado industrial.

Pero este idilio rural de paseos por el campo, tiendas de té, casas de vacaciones y paisajes de postal es solo una invención reciente en Swaledale: hasta finales del siglo XIX, las colinas alrededor del valle estaban repletas de cientos de hombres dedicados a la industria de la extracción de minerales. de las venas debajo de los páramos.

Los hombres trabajaban bajo tierra, las chimeneas en los moortops arrojaban gases tóxicos de los molinos de fundición, los ponis sacaban carros de lingotes de metal para venderlos en Richmond, y la vida de los que vivían en el valle era dura y pobre.

El principal mineral que se extrae de los cerros es la galena, que produce plomo. El plomo se ha utilizado a lo largo de la historia para muchas cosas: techos, tuberías y balas son algunos de los más comunes, aunque también se utilizó para crear vidrieras, pintura, tintes y vidriado.

Minas de Old Gang.  El paisaje es duro, desolador e implacable.
Minas de Old Gang. El paisaje es duro, desolador e implacable.

El plomo se obtiene principalmente del mineral de galena, que es un material pesado y muy plateado. Esto luego se funde en un horno muy caliente para producir plomo, que además de ser extremadamente pesado y no reactivo, también se puede triturar fácilmente en láminas planas y luego manipular en la forma deseada. El plomo es tan maleable que se puede moldear a mano una hoja relativamente delgada.

El plomo se extraía en Swaledale (y las otras tierras altas del norte) al menos desde la época de los romanos. En muchos lugares, esparcidos por el campo, hay depresiones circulares en el suelo donde se hundió un pozo de «campana» y se extrajo el mineral.

Luego, la galena se fundía para crear plomo, y el método más antiguo conocido para hacer esto era simplemente una gran hoguera en la ladera llamada «colina de fianza», donde el plomo se derramaba por el costado para ser recolectado y enfriado en lingotes. llamados «cerdos».

La gente que pasa por los valles puede que no sepa para qué sirven estas estructuras.  Estos fueron para secar turba (una fuente de combustible).
La gente que pasa por los valles puede que no sepa para qué sirven estas estructuras. Estos fueron para secar turba (una fuente de combustible).

Aparte de las cicatrices de acné de las campanas, no queda mucha evidencia física de la actividad minera de plomo anterior. Los restos más evidentes hoy visible de la industria pesada de Swaledale son las ruinas dejadas desde el apogeo de la 18 ª y 19 ª siglos. Fueron buenos tiempos, en su mayor parte.

Eventos particulares lo hicieron aún más rentable: por ejemplo, las guerras a menudo requerían la eliminación de los techos de plomo para derretir grandes cantidades de balas, pero no era tan fácil reciclar las balas gastadas en los techos, por lo que el estallido de la paz generalmente significaba buenos tiempos para los mineros de plomo, ya que la gente quería techos sobre sus cabezas nuevamente.

Sin embargo, los buenos tiempos eran raros y, por lo general, solo los jefes de las minas veían una parte decente de las ganancias, ya que a los mineros se les pagaba solo de acuerdo con la cantidad de mineral que sacaban de las colinas.

Los mineros y sus familias generalmente luchaban por sobrevivir. Por lo general, tenían una pequeña propiedad de unos pocos animales, y una vista muy común era ver a las personas que se ocupaban de sus negocios diarios tejiendo: los mineros tejían mientras caminaban las millas hacia y desde el trabajo, tanto para producir cosas para sus propias necesidades como para vender. Siempre fue difícil llegar a fin de mes para los hombres del valle y sus familias.

Un nivel en Old Gang.
Un nivel en Old Gang.

Había muchos trabajos que un hombre (o un niño) podía tener en la industria. Incluso antes de que los hombres pudieran meterse bajo tierra con un pico y una pala, los buscadores y topógrafos tendrían que encontrar las venas de galena. Estas vetas no son como el carbón, que generalmente se encuentra en una larga veta horizontal, sino que son columnas verticales de mineral de galena y otros minerales (espato flúor, a menudo) esparcidos por el paisaje.

Uno de los métodos más comunes para encontrar estas vetas se llamaba “silenciar”, y esta práctica ha dejado cicatrices muy visibles y duraderas en el paisaje.

Para aquellos que no lo saben, muchos de los pequeños valles laterales que sobresalen de lugares como Gunnerside Gill y Arkengarthdale pueden parecer completamente naturales, cuando en realidad fueron creados hace solo un par de cientos de años: los manantiales que brotaron en las cimas de los páramos fueron represados para crear grandes lagos artificiales.

Luego, la presa sería demolida y los torrentes de agua que corrían por la ladera arrancarían toda la capa superficial del suelo y el material suelto, llevándolo a los arroyos en el fondo del valle. Por lo tanto, se pudieron ver fácilmente las partes superiores de las vetas de mineral y se inició la extracción.

En Old Gang, se puede ver un silencio en la parte superior izquierda, el nivel conducido para trabajar el mineral debajo de él, y en la parte superior derecha hay puestos de secado de turba.
En Old Gang, se puede ver un silencio en la parte superior izquierda, el nivel conducido para trabajar el mineral debajo de él, y en la parte superior derecha hay puestos de secado de turba.

Las venas tenían generalmente solo un par de metros de ancho, pero se extendían hasta profundidades muy grandes. La minería se hacía generalmente conduciendo en niveles desde más abajo de las laderas, y desde estos niveles, los mineros cavaban hacia arriba y hacia abajo en las vetas, y el mineral (y grandes cantidades de agua de drenaje) volvían a salir del nivel.

fotos cortesía de Guy Carpenter y Gullwing Photography

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Proceso

A los hombres que trabajaban en el frente, voladura de la roca y encontrando el mineral, se les llamaba los “excavadores”. El otro grupo de hombres que trabajaban bajo tierra eran los “muertos”, cuyo trabajo consistía en tomar a los “muertos” (la piedra inútil) y depositarla en los espacios de la mina que dejaron abiertos por trabajos anteriores.

Los niños mayores de 12 años tendrían el trabajo de arrastrar los carros de la mina de mineral a la superficie (aunque en algunos niveles, los pequeños ponis hacían esta tarea).

Nivel de banderines, que muestra el agua que fluye continuamente desde la ladera.
Nivel de Bunton, que muestra el agua que fluye continuamente desde la ladera.

Una vez en la superficie, el mineral se “revistió”. Esto implicó separarlo tanto como fuera posible de otras rocas.

Un nivel cercano a los trabajos de Grinton.
Un nivel cercano a los trabajos de Grinton.

Las piezas grandes se podían hacer a mano, pero para las piezas más pequeñas de mineral se creó un método llamado » bousing «, que implicaba el uso de agua y gravedad para separar el mineral pesado de los materiales circundantes menos pesados.

En algunos lugares todavía se pueden ver los restos de estos «equipos de refuerzo», con las corrientes redirigidas a un sistema de drenaje. Posteriormente, en algunos lugares se construyeron cubas metálicas llenas de agua especialmente construidas que se trabajaron mecánicamente.

La galena se llevó luego a los molinos de fundición, que generalmente se construían lo más cerca posible de los niveles. Estos edificios albergaban hornos, donde se alimentaba el mineral y las fundiciones usaban su habilidad y experiencia para producir el plomo más puro posible.

Una entrada a un nivel en Gunnerside Gill, donde el mineral también se preparó para fundir.  ¿Un lugar pintoresco para trabajar?
Una entrada a un nivel en Gunnerside Gill, donde el mineral también se preparó para fundir. ¿Un lugar pintoresco para trabajar?

Las fundiciones eran los hombres mejor pagados en la operación minera, ya que se requería una experiencia considerable para poder producir plomo de buena calidad.

Es posible que los hombres que lo hacían no conocieran los términos químicos para lo que estaban haciendo, pero lo que estaban haciendo era una química bastante sofisticada, primero convirtiendo el mineral en óxido de plomo y luego agregando carbono para eliminar el oxígeno y producir el acabado. metal.

El molino de fundición (primer plano), la casa de secado de turba (fondo) y los restos del conducto de humos que suben por la ladera de Grinton.
El molino de fundición (primer plano), la casa de secado de turba (fondo) y los restos del conducto de humos que suben por la ladera de Grinton.

Controlaron todo: encender el horno, elegir el tipo y la cantidad de combustible a utilizar, y el vaciado de los cerdos de plomo al final del proceso.

El carbón producía el fuego más caliente y Swaledale tenía un buen suministro de carbón de las minas de carbón de Tan Hill, pero demasiado carbón producía plomo inferior, por lo que las fundiciones generalmente usaban madera cuando podían conseguirla, ya que la madera era un bien escaso en la misma época. valles estériles, o la turba más fácil de obtener, excavada en el suelo en los páramos circundantes.

Los restos de los edificios de secado de turba se pueden ver en las minas Grinton y Old Gang. En Grinton, los edificios de los hornos están muy bien conservados, y los restos de dos hornos y el edificio de la rueda hidráulica que accionaba los fuelles todavía están en buenas condiciones (generalmente se encuentran con algunas ovejas protegidas del viento y un búho en las vigas). buscando conejos).

El secado de turba se encuentra en Old Gang.
El secado de turba se encuentra en Old Gang.

Después de fundirlos en cerdos de plomo, no quedaba nada más que hacer excepto transportarlos al mercado.

Muchas ciudades locales tenían mercados de plomo activos, particularmente Richmond y Northallerton. Los lingotes de plomo se llevaban en pony y en carreta por el valle hasta estas ciudades y se vendían.

Hacia el final de la 19 ª siglo, España y los Estados Unidos estaban produciendo cantidades mucho mayores de plomo a un costo mucho más barato.

En el transcurso de un par de décadas, las operaciones mineras en Swaledale y el resto de los valles de Yorkshire se detuvieron cuando las minas dejaron de ser rentables para trabajar.

Los primeros ganadores eventualmente se convirtieron también en «hombres muertos», en un sentido económico.

Uno de los viejos hornos de Grinton.
Uno de los viejos hornos de Grinton.

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La noche de un día duro

Es difícil saber qué pensaron los mineros y sus familias sobre el declive de la industria local. La vida en las minas era dura. Muy rudo. Los mineros tenían turnos de hasta 14 horas bajo tierra, haciendo un trabajo agotador en condiciones oscuras, estrechas, húmedas y frías, a menudo con niveles de oxígeno tan bajos que las velas apenas tenían suficiente oxígeno para arder.

Estas tolvas de mineral en Old Gang se han estado pudriendo desde finales del siglo XIX.
Estas tolvas de mineral en Old Gang se han estado pudriendo desde finales del siglo XIX.

Además de esto, tenían que caminar hacia y desde las minas desde sus hogares en las aldeas, una caminata que podía ser de muchas millas en cada sentido y que a menudo se realizaba en el frío y en la oscuridad.

A pesar de todas estas dificultades, con el declive de las minas de plomo de Yorkshire, muchos de los mineros se fueron a trabajar en otras minas. Muchos se fueron a Lancashire para trabajar en las minas de carbón.

Otros se fueron más lejos a los Estados Unidos. Hay partes de Lancashire y los Estados Unidos donde los apellidos Swaledale todavía son comunes. No debería sorprendernos entonces saber que Swaledale perdió dos tercios de su población en diez años (1875-1885).

Reeth , el pueblo más grande del valle, tenía una población de 1.425 en 1821. Un siglo después, se redujo a 616, y ha aumentado solo muy ligeramente desde entonces.

Restos del molino de fundición en Old Gang.
Restos del molino de fundición en Old Gang.

Con la salida de la minería y la mayor parte de su población, la vida en los valles se volvió mucho más tranquila y de carácter muy diferente. La agricultura (principalmente ovejas de las tierras altas y algunas vacas) se convirtió casi en la única actividad económica en el valle, con un poco de tejer la lana dura de la oveja Swaledale en lanas gruesas pero cálidas.

Restos de las operaciones de trituración de piedra.
Restos de las operaciones de trituración de piedra.

Fue solo con la aceptación generalizada de la idea de «disfrutar del campo» que los valles de Yorkshire comenzaron a volver a la actividad, y esta actividad sigue siendo la que mantiene a los valles de Yorkshire en funcionamiento hoy en día, a pesar de que un gran número de pequeñas empresas y artistas han establecido en la zona (Reeth en particular tiene un gran número de artistas y esfuerzos artísticos).

Teashops, bed and breakfast y algunas pequeñas tiendas atienden a los turistas y caminantes que pasan por allí.

La evidencia de la minería de plomo está ahí para que la vean todos los visitantes. Los silencios, los valles artificiales creados al desatar un torrente de agua, son como cicatrices rocosas, y enormes cantidades de roca destrozada llegan hasta el fondo del valle (un lugar fácil para recoger casualmente fósiles y algún trozo de roca). galena).

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En la actualidad

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Una máquina trituradora de piedra abandonada se encuentra en las colinas entre Old Gang y Gunnerside Gill.

Hoy en día, es posible que los caminantes de costa a costa ni siquiera se den cuenta de lo que atraviesan. Y luego esos mismos caminantes de costa a costa se dirigen hacia las cimas de las colinas entre las minas Gunnerside Gill y Old Gang, donde hay un páramo ligeramente surrealista de roca triturada, molido casi hasta convertirse en un polvo fino y arenoso que se vuelve sorprendentemente blando cuando está mojado.

En medio de todo esto, todavía se encuentra la máquina trituradora, de hierro fundido y débilmente monolítica en el paisaje desolado, hecha en Leeds.

Bajo tierra, para los experimentados y lo suficientemente valientes como para aventurarse, hay muchos restos fascinantes y bien conservados.

Rompe piedras en los moortops entre Old Gang y Gunnerside Gill.
Rompe piedras en los moortops entre Old Gang y Gunnerside Gill.

St. Francis Level en Gunnerside tiene motores y mecanismos de bobinado todavía en su lugar a cientos de pies bajo tierra. El nivel Bunton es una exploración fácil para aquellos con botas de agua y una linterna.

branquias del lado de artillero del nivel de Bunton
Mirando fuera del nivel de Bunton, Gunnerside Gill.

Y sobre el suelo, los edificios en varios estados de decadencia, y viejas chimeneas de los molinos de fundición que suben por las laderas, e incluso alguna que otra chimenea que todavía asoma de manera incongruente en medio de un páramo vacío.

Estos edificios están ahí para que todos los vean, pero tal vez no mucha gente se dé cuenta de lo que están mirando cuando pasan, tal vez asumiendo que son graneros de piedra más clásicos de Yorkshire Dales, más bien los restos de la industria pesada de un par de siglos. atrás.

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Nota del autor / fotógrafo

Blakethwaite
Cascadas en Blakethwaite fundió molinos.

Tomé estas fotografías en un solo día de invierno. Me levanté temprano, desayuné bien y disfruté de la experiencia de estar cerca de mi destino en un asiento cómodo. Luego tuve la suerte de tener un día soleado y relativamente templado para mi caminata por los lugares.

Primero me detuve en Grinton, un lugar que siempre he amado (e hice una encuesta de cuando era mucho más joven). Miré los nuevos paneles de información en el antiguo molino de fundición que muestran cómo habría sido el sitio, y llené mi botella de agua en el manantial que solía alimentar el depósito (probablemente la mejor agua del mundo).

Desde allí no queda muy lejos hasta el pueblo de Grinton, si es que allí es donde vivían los mineros. Pero muchos de ellos no lo hicieron, y habrían venido de más lejos, de pueblos como Reeth y Healaugh.

Luego, a las minas de Old Gang. Para los mineros que viven en el pueblo más cercano de Low Row, esto habría sido una caminata larga y difícil antes de que siquiera comenzaran a trabajar. En medio de una ventisca invernal, en la oscuridad, no habría sido una forma agradable de concluir un día de trabajo en las minas.

restos de edificio de secado de turba
Restos de los edificios de secado de turba sobre las minas de Old Gang.

Las únicas personas que vi alrededor de las minas de Old Gang ese día fueron un par de jóvenes en un quad (en una de las fotos), dejando comida para el urogallo (una de las nuevas fuentes de ingresos para los valles: brindar oportunidades a los ricos gente que venga a disparar a los pájaros sencillos con una escopeta cada agosto).

Después de pasar por Old Gang, me abrí camino por las cimas increíblemente desoladas hasta Gunnerside Gill. No vi a nadie y nada. No animales. Sin arboles. Sólo rocas y brezos y la trituradora de piedras abandonada. Cientos de hombres solían atravesar y retroceder esta colina todos los días entre Old Gang y Gunnerside.

La gente alimenta al urogallo en un quad, pasando por el molino de fundición Old Gang.
La gente alimenta al urogallo en un quad, pasando por el molino de fundición Old Gang.

Gunnerside Gill también estaba vacío. Solo los silencios estériles y los viejos molinos en la cima del valle, sin nada más que el sonido de Gunnerside Beck corriendo a su lado.

En cierto modo, es la desolación del paisaje lo que ha hecho que estos edificios perduraran durante tanto tiempo: en una zona boscosa exuberante probablemente se habrían construido con madera y se habrían desintegrado hace mucho tiempo. Pero en Yorkshire Dales, la madera es un bien escaso, mientras que la piedra es abundante y gratuita.

Al final del día me sentí cansado. En realidad, todo lo que había hecho era caminar menos de quince millas y tomar algunas fotografías. Tampoco había tenido que trabajar un turno de 14 horas en una pared de roca en el frío, oscuro y húmedo.

Entre Old Gang y Gunnerside Gill hay colinas cubiertas de desechos.

Dado eso, es difícil saber qué pensar sobre el declive de una industria local tan importante. Por un lado, la gente viene ahora a los valles de Yorkshire para disfrutar de su belleza natural y su paz y tranquilidad.

Por otro lado, ese trabajo arduo y peligroso no ha desaparecido; simplemente se ha trasladado a países donde esas cosas todavía se aceptan como normales y donde su mano de obra es más barata.

Blakethwaite Gunnerside Gill
Los restos de Blakethwaite fundieron molinos en Gunnerside Gill.

En Swaledale al menos, ahora todo lo que puede hacer es pararse en medio del molino de fundición Old Gang en ruinas y mirar la mampostería desmoronada y el piso pulcramente marcado e imaginar el ajetreo y el bullicio de cuando cientos de hombres trabajaban allí día y noche.

Ver el juego completo de fotografías

por Guy Carpenter – Fotógrafo afincado en Yorkshire, Inglaterra.


Referencias:

Minería de plomo en Swaledale: del manuscrito de Edward R. Fawcett .: Fawcett, Edward R .; Lee, Brian. Publicaciones Faust, 1985

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