La última ejecución pública por guillotina

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La última ejecución pública por guillotina

La mañana del 17 de junio de 1939, una multitud se reunió frente a las puertas de la prisión de Saint-Pierre, en el centro de Versalles. Habían venido a ver la ejecución de Eugen Weidmann, un asesino en serie que había sido condenado por múltiples secuestros y asesinatos.

Los primeros espectadores comenzaron a llegar poco después de la medianoche. Debido a que las ejecuciones generalmente se llevaban a cabo antes del amanecer, ser temprano permitía a los espectadores sentarse en primera fila y tener una mejor visibilidad de la acción. Cuando los primeros rayos del sol atravesaron el cielo aún oscuro, la multitud había aumentado a seiscientas personas. El estado de ánimo era bullicioso.

“Hubo abucheos y bromas con los guardias móviles y ocasionalmente una ola de vítores y silbidos”, informó el International Herald Tribune. “En dos cafés brillantemente iluminados, los meseros bromeaban y sudaban y montones de sándwiches de salchicha, preparados con anticipación, bajaban constantemente”.

Poco después de las 4 am, Weidmann salió de la prisión, con los ojos bien cerrados, el rostro sonrojado y las mejillas hundidas. Tenía las manos atadas a la espalda. «Su delgada camisa azul había sido cortada a lo largo de su pecho, y sus hombros parecían sorprendentemente blancos contra la madera oscura y pulida de la máquina sobre la que lo empujaban», escribió el International Herald Tribune.

Diez segundos después, estaba muerto.

Entre los espectadores estaba el actor Christopher Lee, quien más tarde ganaría reconocimiento interpretando el papel de Drácula. Lee tenía entonces 17 años. Asistía con un amigo de su familia que era periodista. En su autobiografía, describió la «poderosa ola de aullidos y chillidos» que recibió la aparición de Weidmann en la calle.

Lee dijo que no se atrevió a ver la ejecución de Weidmann. «Volví la cabeza, pero escuché», dijo en un documental en 1998.

Eugen Weidmann siendo conducido a la guillotina. Foto: Archivo Nacional de Francia

La hoja cae. Foto: Archivo Nacional de Francia

Tan pronto como cayó la cabeza decapitada de Weidmann y el resto de su cuerpo cayó al suelo, algunos espectadores corrieron hacia el cadáver para empapar pañuelos y bufandas en la sangre esparcida sobre el pavimento, como recuerdo.

Rápidamente se desmanteló la guillotina y se lavó el pavimento con agua. La multitud se dispersó. Algunos se quedaron para discutir lo que acababan de presenciar. La vida retomó su curso “con el paso del primer tranvía y la reapertura de los dos cafés vecinos”.

Sin el conocimiento de los funcionarios de prisiones parisinos, se había instalado una cámara de cine en uno de los apartamentos con vistas a la Place Louis-Barthou. La película registró la ejecución de Weidmann y, a la mañana siguiente, aparecieron fotogramas fotográficos en la portada de casi todos los periódicos franceses. El espectáculo de la sed de sangre y el comportamiento rebelde de la multitud salvaje horrorizó al público. El gobierno estaba avergonzado.

Una multitud vio la ejecución de Eugen Weidmann. Foto: Archivo Nacional de Francia

La ejecución de Weidmann fue una de una serie de ejecuciones públicas en Francia donde la multitud mostró una obsesión enfermiza. En 1909, cuando una notoria banda de cuatro bandidos fue condenada a muerte en la ciudad norteña de Béthune, decenas de miles se reunieron para la ejecución pública. Procedían de toda Francia, e incluso de Bélgica y Alemania. Las tabernas permanecieron abiertas durante toda la noche con un permiso especial de la policía. A pesar del frío y la lluvia constante, se decía que la ciudad de Béthune tenía “el aire de una fiesta”. Mientras el verdugo armaba la guillotina, las multitudes empujaron las barreras. Llenaron los jardines junto a la entrada de la prisión, trepando a los árboles para tener una mejor vista, fumando, bebiendo y cantando canciones. Cientos de caballería e infantería, junto con gendarmes, mantuvieron a raya a la multitud con dificultad. Gritaron ‘¡Venganza’ y ‘¡Muerte!’ y vitorearon cuando la espada descendió. Las emociones desenfrenadas de la multitud y su curiosidad mal dirigida escandalizaron al público.

En un artículo publicado en Historia cultural, Gregory Shaya escribe:

Desde la década de 1860 hasta la de 1910, una gran cantidad de comentaristas sonaron sobre el espectáculo degradado de la ejecución pública. Tenían poco que decir sobre la violencia de la pena capital como tal. El problema que los perseguía era la multitud que se reunía alrededor de la guillotina. En estos años la multitud ejecutante era un misterio y una obsesión, objeto de vigilancia literaria, investigación parlamentaria, estudio científico y examen periodístico. Estos comentaristas vieron una multitud sin dignidad, una multitud llena de emociones malsanas, una multitud de morbosa curiosidad y juerga fuera de lugar. ¿Quién era esta multitud? ¿Qué emociones sintieron sus participantes ante el espectáculo del castigo?

La multitud en la Place de la Roquette, en París, espera la ejecución de Troppmann. Foto: Bibliothèque Nationale de France.

Después de la ejecución de 1939, el gobierno prohibió todas las ejecuciones públicas, y Weidmann pasó a la historia como el último hombre en Francia en ser guillotinado públicamente. Sin embargo, el gobierno no eliminó la ejecución y el método particularmente violento de llevarla a cabo. Más bien, la guillotinación se escondió detrás de los muros de la prisión.

La guillotina siguió siendo el método oficial de ejecución en Francia hasta que se abolió la pena de muerte en 1981. La última guillotina tuvo lugar el 10 de septiembre de 1977 en Marsella, cuando el torturador-asesino Hamida Djandoubi fue pasado por la cuchilla. La muerte de Djandoubi fue la última vez que un gobierno utilizó la guillotina para una ejecución.

Referencias:
# “1939: La última guillotina pública de Francia”, International Herald Tribune
# Stassa Edwards, «Fotografiando la guillotina», Apéndice
# “Ochenta años desde que la ejecución de Versalles detuvo los espectáculos públicos de guillotina”, Euro News
# Gregory Shaya, «Las emociones rebeldes de la multitud de ejecuciones y sus críticos a finales del siglo XIX y principios del siglo XX en Francia», Historia cultural