La floración de Lignum Nephriticum

6 minutos
La floración de Lignum Nephriticum

El emperador del Sacro Imperio Romano Germánico Fernando III recibió una vez un regalo de Athanasius Kircher, un erudito jesuita alemán, en algún momento a mediados del siglo XVII. Era una taza de madera, pero diferente a cualquier otra que ya poseyera el Emperador. Cuando se vertió agua clara de manantial en la taza y se dejó por un tiempo, el agua se volvió azul brillante. Pero cuando se volvió a verter el agua en un recipiente de vidrio, el tono azul desapareció.

Esta extraordinaria taza fue hecha de un tipo de madera llamado lignum nephriticum. Debido a sus propiedades ópticas casi milagrosas, esta madera se hizo muy popular en toda Europa en los siglos XVI, XVII y principios del XVIII, y fue objeto de investigaciones por parte de los físicos más célebres de ese período. Las copas hechas con esta madera se consideraban un regalo apropiado para emperadores y príncipes, y se decía que el agua que se bebía de estas copas producía curaciones maravillosas.

Una taza de lignum nephriticum de Filipinas, Pterocarpus indicus y un matraz que contiene su solución fluorescente. Credito de imagen: William Edwin Safford

La madera fue descrita por primera vez por el médico y botánico español Nicolás Monardes. En 1565 escribió el siguiente relato en su obra Historia medicinal de las cosas que se traen de nuestras Indias Occidentales:

También traen de Nueva España una madera parecida a la de un peral, densa y sin nudos, que utilizan desde hace muchos años en estos lugares para enfermedades de los riñones y del hígado. La primera persona que vi usarlo fue un piloto, hace 25 años, que padecía problemas urinarios y renales, y que después de usarlo recuperó la salud y estaba muy bien. Desde entonces he visto gran parte de ella traída de Nueva España y utilizada para estas y otras enfermedades afines.

Se utiliza de la siguiente manera: Cogen la madera y la hacen astillas lo más finas posible y no muy grandes y las ponen en agua de manantial clara, que debe ser muy buena y pura, y las dejan en el agua todo el tiempo. tiempo que dura para beber. Media hora después de la colocación de la madera, el agua comienza a tomar un color azul muy pálido, y cuanto más tiempo permanece, más azul se vuelve, aunque la madera es de color blanco. De esta agua beben repetidamente y con ella diluyen su vino, y produce efectos maravillosos y manifiestos sin ninguna alteración ni ningún otro requisito que el buen orden y régimen. El agua no tiene más sabor que si no se le hubiera puesto nada, porque la madera no la cambia en absoluto. Su tez es cálida y seca en primer grado.

En 1570, Francisco Hernández de Toledo, médico de la corte del rey Felipe II de España, encabezó la que se considera la primera expedición científica a América. Cuando regresó a España en 1577, dio testimonio de las propiedades medicinales de lignum nephriticum, como lo describe Monardes. Sin embargo, expresó incertidumbre sobre su origen, afirmando que si bien le dijeron que la planta de origen era un arbusto, personalmente también había presenciado especímenes que alcanzaban el tamaño de árboles muy grandes.

En 1646, Athanasius Kircher, un erudito jesuita alemán conocido por su gran aprendizaje y sus contribuciones a la ciencia, publicó un relato de sus experimentos sobre lignum nephriticum. Realizó sus experimentos con una copa que le regalaron los misioneros jesuitas en México, la misma copa que luego regaló al emperador del Sacro Imperio Romano Germánico Fernando III. Comentó que si bien los autores anteriores solo describieron el color del agua mezclada con lignum nephriticum como azul, sus propios experimentos demostraron que la madera convertía el agua en todo tipo de colores, dependiendo de la luz. El escribio:

La madera del árbol así descrito, cuando se convierte en una taza, tiñe el agua cuando se vierte en ella al principio de un azul profundo, el color de una flor de Bugloss; y cuanto más tiempo permanece el agua en ella, más profundo es el color que adquiere. Si luego se vierte el agua en un globo de vidrio y se mantiene a contraluz, no se verá ningún vestigio del color azul, pero a los observadores les parecerá agua de manantial pura, limpia, límpida y clara. Pero si mueves este frasco de vidrio hacia un lugar más sombreado, el líquido tomará un verdor más delicioso, y si a un lugar aún más sombreado, un color rojizo; y así cambiará de color de manera maravillosa según la naturaleza de su fondo. En la oscuridad, sin embargo, o en un jarrón opaco, volverá a asumir su color azul.

Cuatro años después de la publicación de la obra de Kircher, el botánico suizo Johann Bauhin en su gran obra Historia plantarum universalis, describe una segunda taza hecha de lignum nephriticiom, que había recibido de un colega. Bauhin también recibió virutas de la misma madera junto con la copa. Bauhin observó que cuando se vertía agua en la taza con las virutas de madera, el agua se convertía en «un maravilloso color azul y amarillo, y cuando se sostenía contra la luz se asemejaba maravillosamente al color variable del ópalo, dando reflejos, como en esa gema, de color amarillo ardiente, rojo brillante, púrpura brillante y verde mar, es la más maravillosa de contemplar «.

El primer estudio científico de lignum nephriticiom y sus notables propiedades fueron realizadas por Robert Boyle en 1663. Boyle dio por primera vez una descripción precisa y científica del fenómeno, ahora conocido como fluorescencia, que presenta tan exquisitamente esta madera rara. Señaló que “la tintura que proporciona la madera debe proceder de partes más sutiles extraídas por el agua” y también muestra que los efectos de color desaparecieron con la adición de pequeñas cantidades de ácidos, pero reaparecieron con la neutralización con álcalis. Sin embargo, para la época de Boyle, lignum nephriticum se volvió extremadamente raro y, a fines del siglo XVIII, la madera había desaparecido por completo.

No fue hasta 1915, cuando lignum nephriticiom fue redescubierto por el botánico estadounidense William Edwin Safford. Dedujo que lignum nephriticum en realidad provino de dos especies de árboles que se confundieron como una. Identificó el remedio tradicional original descrito por Monardes como riñón mexicano (Eysenhardtia polystachya), nativo de México, mientras que las tazas que se hicieron famosas en Europa fueron originalmente talladas en madera de narra (Pterocarpus indicus) por los habitantes del sur de Luzón de Filipinas. Se importaba a México a través del comercio del Galeón Manila-Acapulco y de allí se introducía en Europa.

Pterocarpus indicus

Un Pterocarpus indicus maduro como se ve en Hok Tau en el noreste de Nuevos Territorios, Hong Kong. Foto: Geógrafo / Wikimedia Commons

Eysenhardtia polystachya

Eysenhardtia polystachya. Foto: Juan Carlos Fonseca Mata / Wikimedia Commons

Lignum nephriticiom’s La capacidad de impartir color al agua se debe a un fenómeno llamado fluorescencia, en el que determinadas sustancias o productos químicos absorben luz u otra radiación electromagnética y luego la emiten en una frecuencia diferente. La madera de lignum nephriticiom contiene un compuesto raro, que cuando entra en contacto con agua alcalina, sufre una reacción rápida e irreversible dando lugar a un compuesto fuertemente emisor de azul llamado matlaline. Safford escribió en un informe publicado por la Institución Smithsonian:

El poder fluorescente de la madera es tan grande que un extracto de una parte de la madera en cien mil partes de agua o alcohol, después de haber sido alcalinizado, mostró una clara fluorescencia a la luz del día difusa, y cuando se diluyó en una proporción de todavía se podía detectar de uno a un millón de fluorescencia en los rayos de una lámpara de fluorescencia. En soluciones muy atenuadas, la fluorescencia es azulada; en soluciones más concentradas es claramente de color verde amarillento.

Eysenhardtia polystachya sigue siendo muy apreciada en México por las propiedades medicinales de su madera, a la que se le atribuye una capacidad casi milagrosa para curar dolencias de riñón y vejiga. El arbusto de hoja caduca puede crecer hasta 5 metros de altura y está muy extendido en su área de distribución natural.

Pterocarpus indicus, por el contrario, es un árbol relativamente grande que crece de 30 a 40 metros de altura y un tronco de 2 metros de espesor. El árbol se encuentra predominantemente en el sureste de Asia, el norte de Australasia y las islas occidentales del Océano Pacífico. La madera del Pterocarpus indicus se utiliza para fabricar muebles de alta calidad, su flor se utiliza como fuente de miel mientras que las infusiones de hojas se utilizan como champús. Las hojas de la planta también se utilizan en la medicina tradicional para tratar una variedad de problemas de salud, como inflamación y problemas renales. Pterocarpus indicus es el árbol nacional de Filipinas.

Referencias:
# Informe anual de la Junta de Regentes de la Institución Smithsonian
# A. Ulises Acuña et al, Estructura y formación del compuesto fluorescente de Lignum nephriticum, Letras orgánicas
# Lignum nephriticum, Wikipedia
# Otto Stapf, Lignum nephriticum. (Eysenhardtia amorphoides, HBK), Boletín de información diversa (Royal Botanic Gardens, Kew)