El lugar más contaminado de la tierra: Chelyabinsk-40

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El lugar más contaminado de la tierra: Chelyabinsk-40

Fuera del incidente de Chernobyl, rara vez escuchamos sobre los laboratorios nucleares y las instalaciones de prueba de la ex URSS. Una instalación en particular, Chelyabinsk-40, fue el primer complejo de producción de plutonio soviético y el sitio de tres incidentes nucleares masivos separados.

Hasta hace poco, esta zona no estaba incluida en los mapas y el gobierno ruso negó su existencia. No se habían permitido visitas bajo ninguna circunstancia y todos los residentes trabajaban en la instalación (más tarde denominada Chelyabinsk-65). Con la caída de la Unión Soviética a principios de los 90, Chelyabinsk-40 fue finalmente reconocida por el gobierno y se le otorgó el estatus de ciudad.

En 1994, Chelyabinsk-65 finalmente recibió un nombre: Ozyorsk.

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Setenta mil prisioneros de doce campos de trabajo comenzaron la construcción de la ciudad subterránea en 1945. El primer reactor nuclear, Anotchka, fue construida en 18 meses.

Se construirían instalaciones cercanas adicionales alrededor del área más tarde conocida como Ozyorsk (u Ozersk), que albergaría a casi 100.000 personas y abarcaría unos 90 kilómetros cuadrados. La región elegida por el gobierno soviético se llamó el complejo Mayak y serviría como cuartel general secreto para la investigación y el desarrollo nucleares.

Aparte de los científicos nucleares, la mayoría de los trabajadores de la instalación nuclear subterránea eran prisioneros que aceptaron trabajar en tales condiciones a cambio de una sentencia menor. A los convictos rusos se les dio la opción de trabajar 25 años de trabajos forzados en Siberia o 5 años bajo tierra en Chelyabinsk-40.

Sin embargo, realmente fue una sentencia de muerte; ningún trabajador viviría más de cinco años con ese nivel de exposición radiactiva. Por supuesto, en ese momento, los convictos no sabían lo que harían en esta instalación ni eran conscientes de las ramificaciones de una mayor exposición al material radiactivo. En última instancia, todo el complejo de Mayak estaría cerrado a todos los no residentes durante casi 45 años.

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Desastres

Durante los primeros seis años de funcionamiento, todo el complejo Mayak vertió sus desechos radiactivos en el río Techa, que resultó ser la única fuente de agua para las 24 aldeas a lo largo de sus márgenes. En 1951, se hizo evidente que la escorrentía de desechos estaba dañando el río y la población circundante. Poco después, se encontraron desechos nucleares de Chelyabinsk-40 en el Océano Ártico.

Esto motivó la decisión de verter desechos radiactivos en otro lugar. Se eligió el lago Karachay, en parte porque el lago no tenía salida. Para limitar los incidentes futuros de los residentes que interactúan con el río Techa radiactivo, las autoridades colocaron cercas de alambre de púas a lo largo de las orillas del río restringiendo cualquier habitación humana. Una cosa que no hicieron fue revelar las razones por qué a la población local.

En 1957, un sector de contención de desechos radiactivos falló y explotó. La radiación se extendió inmediatamente por toda la región y afectó a más de 250.000 personas. Esto fue mucho antes del incidente de Chernobyl y ocurrió en una instalación subterránea secreta; menos de la mitad del uno por ciento de la población fue evacuada y la conciencia pública sobre el incidente fue inexistente.

Los expertos han dicho que la explosión en sí fue una fuerza de 70 a 100 toneladas de TNT, aunque se estimó que la radiactividad liberada a la atmósfera era solo una cuarta parte de la del desastre posterior de Chernobyl.

Las primeras evacuaciones no se llevaron a cabo hasta diez días después, y otras áreas no fueron evacuadas hasta un año después. Durante este tiempo, toda la población había estado consumiendo alimentos y agua contaminados sin saberlo.

En 1959, todos los árboles en un radio de 12 millas de Chelyabinsk-40 estaban muertos. Más tarde, el gobierno finalmente araría 515 acres de tierra radiactiva en un intento de reiniciar el uso agrícola, pero esto no se completaría hasta 1978.

En 1967, una sequía redujo los niveles de agua en el lago Karachay, donde se vertían los desechos, exponiendo el polvo radiactivo. El polvo fue esparcido por vientos huracanados en el área, se extendió a lo largo de 25.000 kilómetros cuadrados y expuso a otros 500.000 residentes a la lluvia radiactiva.

El lago eventualmente acumularía más de 120 millones de curies de radionucleidos. Para poner eso en perspectiva, el incidente de Chernobyl liberó 1 millón.

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Cuentas de testigos

Hay pocos relatos de testigos de primera mano publicados, posiblemente debido a la muerte garantizada de cualquiera que trabajara allí o al descuido soviético de la información escrita y publicada sobre Chelyabinsk-40. Sin embargo, tenemos relatos de músicos viajeros que fueron trasladados al lugar secreto por el gobierno soviético para entretener a los trabajadores.

Una cuenta describió el viaje al lugar como extremadamente protegido. Después de un control de seguridad donde se verificaron las identificaciones y se interrogó a los músicos, se corrieron cortinas en el autobús de transporte para que los músicos no vieran a dónde los llevaban. Fueron conducidos a la oscuridad y pudieron decir que habían descendido bajo tierra, pero no sabían dónde.

El autobús dejó a los músicos en una ciudad subterránea, con edificios, calles, tiendas y peatones. Según los músicos, la estructura subterránea era enorme, y algunos la describían como de cuatro pisos de altura con enormes luces superiores para iluminar e imitar la luz natural del día.

Las condiciones en Chelyabinsk-40 significaron que se necesitaban incentivos para atraer a los rusos a trabajar allí, y los relatos de testigos revelan que había muchos. Las tiendas supuestamente estaban llenas de alimentos raros y exóticos. Vinos y licores de primera calidad adornaban los estantes, y la ropa y las joyas caras parecían aparecer allí antes de que llegara a otras ciudades importantes, y todo por precios inusualmente bajos y asequibles.

Los músicos no sabían qué hacían los trabajadores de Chelyabinsk-40 o por qué se les ofrecía una mercancía tan maravillosa a precios de ganga, pero sí sabían que estaban enfermos inmediatamente después de su actuación de 2 horas. Dos cuentas informaron que tenían el dolor de cabeza más terrible que jamás hayan experimentado después de estar allí solo un par de horas.

Uno puede imaginar lo que debió haber sido para los trabajadores prisioneros que no pudieron irse.

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Efectos de las actividades

A lo largo del desarrollo y operación del complejo de Mayak, el gobierno pareció muy poco preocupado por los efectos de sus actividades, tanto en la salud de la población como en los efectos ecológicos sobre el medio ambiente.

Probablemente no sea una coincidencia que no haya información disponible sobre las lesiones o muertes sufridas en el complejo Mayak durante sus años de funcionamiento. Los registros oficiales publicados después del colapso de la Unión Soviética indican que no hubo muertes debido a la exposición a la radiación, pero esto parecería poco probable dada la misión de la instalación y los materiales con los que trabajaron.

Hablar con los residentes locales pinta un panorama muy diferente. Un hombre de la cercana ciudad de Argayash compartió que perdió a su abuela, ambos padres y tres hermanos a causa del cáncer; lamentablemente, también fue diagnosticado recientemente.

Un osteópata local admite que trata a muchos niños del complejo Mayak que nacen sin manos, piernas o pies. La tradición local se refiere a ellos como la generación moribunda.

La doctrina nuclear actual establece que los trabajadores no deben estar expuestos a más de 2 Hombre equivalente de Roentgen (REM) por año. Sabemos que durante el primer año en Chelyabinsk-40 los trabajadores estuvieron expuestos a 93,6 REM, más de 45 veces la exposición máxima recomendada.

Para 1951, los trabajadores estaban expuestos a 113,3 REM cada año y algunos de los casos extremos vieron a los trabajadores expuestos a 400 REM. Durante décadas, el sitio finalmente se convirtió en el lugar más contaminado de la tierra.

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Chelyabinsk-40 hoy

Hoy en día, la radiactividad en el agua subterránea alrededor del lago Karachay ha migrado varios kilómetros y se dice que cualquiera que esté parado en la orilla del lago recibiría una dosis letal de aproximadamente 600 REM en una hora.

Desde 1978, las autoridades soviéticas han estado trabajando en la limpieza, llenando el lago con bloques huecos de hormigón, rocas y tierra para ayudar a reducir la dispersión de radiactividad. Hoy, los esfuerzos de limpieza tienen el lago casi lleno; sólo queda un pequeño depósito.

Las cercas de alambre de púas del río Techa se oxidaron hace mucho tiempo y los residentes locales rara vez observan las advertencias publicadas. Los niveles de radiación siguen siendo 50 veces superiores a lo normal en las orillas del Techa.

Los expertos dicen que todavía hay más de 400 millones de metros cúbicos de desechos radiactivos en depósitos abiertos alrededor del río, donde todavía se capturan peces que tienen 100 veces la radiación de los peces normales.

En 50 años se cree que más de medio millón de personas han estado expuestas a 20 veces la radiación que sufren las víctimas de Chernobyl.

Un problema trágico es el hecho de que a los residentes nunca se les dijo lo que estaba sucediendo en el subsuelo cercano, e incluso durante las décadas siguientes, cuando los residentes visitaban cada vez más a los médicos y aumentaba el número de muertes por cáncer, nadie explicó que había una instalación nuclear en su patio trasero.

El Dr. Kosenko, un funcionario que trabajó para el Instituto Federal de Bioquímica (FIB), admitió lo mismo sobre lo que se convirtió en el lugar más contaminado de la tierra:

«Toda esta información se mantuvo en alto secreto porque la fábrica producía plutonio apto para armas. Si alguien se hubiera enterado de que los residentes estaban siendo irradiados, habría expuesto la ubicación de la fábrica a nuestros enemigos. Es por eso que a estas personas no se les dio ninguna información sobre la radiación.«

La supervisión del gobierno soviético fue tan extrema que a los médicos no se les permitió citar el cáncer como causa de muerte en los certificados de defunción.

Amigos y familiares se reúnen a orillas del Techa para un servicio conmemorativo. En la distancia: pueblo abandonado y restos de cercas de alambre de púas

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Dato interesante: el U2 del piloto estadounidense Gary Powers fue derribado sobre Rusia en 1960 mientras realizaba la vigilancia del complejo Mayak en Chelyabinsk-40.

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Satélite y mapa del lago Karachay: haga clic aquí

(El lago original está al este y un poco al sur de donde se identifica el mapa. Se ha llenado casi por completo con concreto y aparece como el área circular enorme justo a la derecha).

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