Desastre de la ciudad de Texas: el accidente industrial más mortal en la historia de los EE. UU.

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Desastre de la ciudad de Texas: el accidente industrial más mortal en la historia de los EE. UU.

Al otro lado de la bahía de Galveston en Texas se encuentra Texas City, un puerto concurrido con acceso conveniente a Houston y al Golfo de México. Además del transporte marítimo, la ciudad juega un papel importante en la producción y refinación de productos petrolíferos. Como puerto con acceso de aguas profundas a la costa, Texas City alberga transportistas internacionales que transportan de todo, desde productos electrónicos hasta fertilizantes.

La ciudad fue noticia en 1947 cuando un incendio en un buque de carga alcanzó la carga explosiva y detonó. La explosión fue una de las explosiones no nucleares más grandes en la historia de Estados Unidos y el desastre se cobraría la vida de casi seiscientas personas.

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Ciudad de texas

Durante la Segunda Guerra Mundial, Texas City emergió como un puerto vital para los Estados Unidos, reemplazando las líneas de suministro de petróleo interrumpidas por los submarinos enemigos en las costas este y oeste.

La ubicación de la ciudad era ideal; inserto desde el Golfo de México detrás de Galveston, Texas City ofrecía un punto de distribución aislado para los transportistas.

La población creció rápidamente mientras las refinerías y plantas químicas recién establecidas aumentaban la producción. La ciudad jugaría un papel clave en el apoyo al esfuerzo de guerra y continuó creciendo incluso después del Día VJ en agosto de 1945.

Después de la guerra, la misión estratégica del puerto de Texas City se desvió, pero la ciudad no era menos importante para las comunidades de refinerías y embarcaciones que antes.

En la Europa de la posguerra, la discusión pasó de la caída del Tercer Reich a un esfuerzo de recuperación centrado. Los agricultores europeos que carecían de suministros vitales confiaban en los Estados Unidos y otras fuerzas aliadas para brindarles ayuda.

Texas City se convirtió en un centro para el envío de nitrato de amonio, utilizado en la agricultura como fertilizante con alto contenido de nitrógeno. El compuesto químico también es un agente oxidante fuerte y requiere mucho cuidado al manipularlo, especialmente alrededor de elementos combustibles.

Este riesgo impidió que la Autoridad Portuaria de Houston autorizara a la carga peligrosa a despejar sus muelles. El puerto de la ciudad de Texas, sin embargo, era más pequeño y estaba ansioso por atraer negocios. La ciudad aprovechó la oportunidad y se convirtió en un centro de distribución de nitrato de amonio.

Desastre

los SS Grandcamp era un buque de 437 pies operado por Francia encargado de ayudar a reconstruir una Europa devastada por la guerra.

Además de las 2.300 toneladas de nitrato de amonio, el barco transportaba municiones, maquinaria y fardos de cordeles. Se acababa de cargar con suministros y se estaba preparando para su viaje a través del Atlántico.

Pero el Grandcamp nunca entregaría su carga útil.

Aproximadamente a las 8 am del 16 de abril de 1947, los trabajadores del barco notaron que salía humo de la bodega de carga del Grandcamp atracado. Los socorristas intentaron sofocar el humo con agua y extintores de incendios, pero no pudieron contener el incendio.

A continuación, el capitán ordenó a la tripulación que «vaporizara la bodega». un método de extinción de incendios en el que se dirige vapor hacia el fuego para contenerlo y preservar la carga. Pero el capitán llegó demasiado tarde, el casco ya había alcanzado temperaturas extremas. Los testigos informaron haber visto el agua alrededor del barco hirviendo y vaporizándose instantáneamente al entrar en contacto con el casco.

Lentamente, la bodega de carga comenzó a hincharse a medida que el vapor aumentaba la presión en el interior. Poco más de una hora después, el fuego finalmente había penetrado en la bodega de carga de nitrato de amonio.

La carga detonó inmediatamente.

La explosión sacudió el puerto y Texas City. El Grandcamp arrojó una nube en forma de hongo a 2,000 pies en el aire, cubriendo Texas City y la mayor parte de Galveston. La explosión encendió a varios otros barcos en el puerto, obligó a una barcaza de acero a desembarcar y envió una oleada de agua de 15 pies por millas. Cuando el agua retrocedió, llevó automóviles y personas de regreso a la bahía ardiente, ahora una cuenca en llamas cubierta de petróleo.

Se estima que mil edificios fueron completamente destruidos e innumerables otros incendiados por los escombros arrojados. Los ciudadanos que se encontraban a 10 millas de distancia fueron enviados a sus rodillas, incluso testigos en Houston informaron que las ventanas se rompieron.

La onda de choque de la explosión fue tan poderosa que se informó que derribó aviones del cielo.

Más de quinientas casas quedaron arrasadas y muchas otras sufrieron daños. El ancla de dos toneladas del Grandcamp fue encontrado a 1,6 millas (2,6 km) de distancia en un cráter de 10 pies. La metralla en llamas continuaría cayendo del cielo sobre la ciudad de Texas durante varios minutos, incendiando edificios, refinerías y casas.

Los expertos estimaron que la explosión contenía el equivalente a 3,2 kilotones de TNT, rivalizando con el rendimiento de una bomba no nuclear.

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Segunda explosión

Durante horas después de la explosión del Grandcamp, todas las manos disponibles estuvieron en la zona cero ayudando con la emergencia. Otros barcos en el puerto se convirtieron rápidamente en una ocurrencia tardía, y sus capitanes ordenaron a todo el personal disponible que ayudara al Grandcamp.

Sin que los socorristas lo supieran, uno de los barcos cercanos, que también transportaba carga inflamable, se había incendiado y estaba en peligro de repetir un episodio similar.

Un equipo de rescate que peinaba el puerto en busca de sobrevivientes notó la bodega de carga del Volador alto emitiendo llamas. El personal de emergencia no se dio cuenta de que el segundo barco transportaba nitrato de amonio junto con una gran cantidad de azufre.

El equipo de rescate notificó de inmediato a las autoridades portuarias del incendio, pero ignorando la carga, omitieron solicitar los procedimientos de evacuación. Inicialmente, pocos se dieron cuenta del peligro; cuando finalmente se notificó a la tripulación de High Flyer, alertaron a las tripulaciones de emergencia y se retiraron a su barco.

La tripulación del High Flyer intentó valientemente sacar la carga de peligro antes de que también se incendiara. Pasaron horas tratando de liberar el barco de su ancla y otros enredos, sin éxito. Cuando las autoridades se dieron cuenta de que el fuego se estaba acelerando y que el barco no sería liberado de manera segura a tiempo, se ordenó a la tripulación que abandonara el barco.

Menos de una hora después, el High Flyer explotó, sacudiendo el puerto por segunda vez. Lo que no fue borrado por la explosión del Grandcamp fue rematado 15 horas después por la explosión del High Flyer.

El segundo barco transportaba menos nitrato de amonio que el primero, pero el resultado no fue menos catastrófico para el puerto de Texas City. Nave adyacente SS William B. Keene, amarrado junto al High Flyer, también fue destruido en la segunda explosión. Una vez más, llovieron escombros en llamas durante millas.

La hélice del High Flyer se encontraría a una milla tierra adentro y estaba agrietada en varios lugares … un testimonio del poder de la segunda explosión.

Muchas propiedades del interior que se salvaron de la caída de los escombros ardientes de la explosión del Grandcamp fueron dañadas más tarde por la del High Flyer. Los escombros también prendieron fuego a los tanques de petróleo y provocaron incendios de reacción en cadena en todas direcciones.

Un espeso humo negro se cernía sobre la ciudad de Texas durante días. Cada edificio, carrocería y automóvil estaba cubierto de un residuo aceitoso espeso.

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Pérdidas humanas

Cientos murieron en la explosión inicial. La explosión del Grandcamp fue tan intensa que los que estaban a bordo del barco se vaporizaron instantáneamente.

Niños que jugaban cerca de los muelles, pescadores y otros espectadores murieron en la explosión. Los supervivientes de la explosión sucumbieron a los escombros que caían.

Otros más fueron barridos por la oleada; si no se ahogaban, eran devueltos a la bahía ardiente en llamas y cubiertos de aceite.

El departamento de bomberos de Texas City mostraría un heroísmo desenfrenado en sus valientes intentos de controlar el incendio, pero había poco que se pudiera hacer.

Todos menos uno de los miembros del departamento perecerían en el desastre.

Más de 5,000 personas resultaron heridas y se reportaron 581 muertes, aunque muchos creen que el número real es mayor, ya que no incluye a los pescadores, turistas, trabajadores que no pertenecen al censo, trabajadores portuarios visitantes y otros marineros.

Un sinnúmero de otras personas reportadas como desaparecidas nunca fueron encontradas, se supone que fueron vaporizadas o perdidas en el mar.

Sesenta y tres de los recuperados nunca han sido identificados.

Secuelas

Los testigos describieron el paisaje de la ciudad de Texas como similar a las fotografías que habían visto de la devastación en Nagasaki. Más de 1.100 vehículos y 362 vagones de mercancías fueron destruidos. Más de 500 casas fueron destruidas mientras que cientos más resultaron dañadas, dejando a más de 2.000 residentes sin hogar.

Las estimaciones de daños a la propiedad en 1947 totalizaron $ 100 millones de dólares estadounidenses ($ 1.05 mil millones en dólares de 2013), y algunas estimaciones tenían pérdidas de petróleo de las refinerías de hasta $ 500 millones. La fábrica de caucho, la planta de Monsanto Chemical y varias refinerías también fueron destruidas.

La noticia del desastre se difundió rápidamente y llegó a los titulares de todo el país.

En la mañana del 22 de junio de 1947 se llevó a cabo un funeral por las víctimas. Cincuenta y una funerarias asistieron en la procesión frente a miles de espectadores, que bordearon la calle con sus autos durante una milla y media a cada lado.

Los restos de cada una de las víctimas no identificadas fueron enterrados en un cementerio conmemorativo honorario en el lado norte de la ciudad (ver mapa). Una inscripción en los pilares de piedra a ambos lados de la puerta dice «Cementerio conmemorativo de la ciudad de Texas 1947. «

Una pequeña piscina con un ángel de mármol da al cuidado parque. Inicialmente, cada parcela de entierro tenía un número de inscripción que vinculaba al difunto con sus datos personales conocidos para referencia posterior, pero a lo largo de los años el parque se había deteriorado y muchos de los marcadores se perdieron, dejando las identidades de muchos un misterio para siempre.

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Visualización adicional: especial de noticias sobre el desastre de la ciudad de Texas, incluye imágenes originales de explosiones y secuelas.

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