Belka y Strelka: perros espaciales soviéticos

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Belka y Strelka: perros espaciales soviéticos

En agosto de 1960, dos perros llamados Belka y Strelka fueron al espacio a bordo de una nave espacial soviética, permanecieron un día completo en órbita y regresaron a la Tierra vivos y bien. Fueron las primeras criaturas vivientes que sobrevivieron en el espacio exterior. A su regreso, los dos perros se convirtieron en una sensación instantánea en todo el mundo. También dio confianza a los soviéticos para enviar un humano al espacio menos de un año después.

Los animales se han utilizado en vuelo mucho antes de que los humanos abandonaran el planeta. En los primeros años de los vuelos espaciales, todo tipo de seres vivos, desde roedores hasta simios, se amarraron a cohetes y se lanzaron al espacio. Una vez que regresaron, se observaron sus efectos psicológicos y se estudiaron los cambios fisiológicos para comprender el impacto de la exposición al espacio en los tejidos vivos. Mientras que los estadounidenses experimentaron con monos y chimpancés, los soviéticos prefirieron usar perros, porque eran fáciles de entrenar, toleran fácilmente los espacios confinados y forman lazos emocionales con los humanos. Lo más importante es que fueron fáciles de conseguir. La mayoría de los perros que iban al espacio eran vagabundos recogidos de la calle.

Lyudmila Radkevich, del programa Vostok que puso a Yuri Gagarin en el espacio, recuerda cómo, armada con una regla, atravesó los suburbios de Moscú en un automóvil conducido por un soldado conscripto, en busca de perros callejeros. Estos perros tenían que tener un cierto tamaño (altura de los hombros, hasta 35 cm) y peso (hasta 6 kilogramos) para que pudieran caber dentro de la diminuta cápsula espacial. Alrededor de 60 perros de entre 1,5 y tres años fueron seleccionados al comienzo del programa, pero solo una docena fueron entrenados para vuelos orbitales. Solo se seleccionaron perras porque requerían un diseño mucho más simple del sistema de eliminación de desechos.

Los perros fueron sometidos a pruebas médicas detalladas y sometidos a extenuantes programas de entrenamiento, como viajar en centrifugadoras que simulaban la alta aceleración del lanzamiento de un cohete y usar trajes espaciales durante horas y horas. Para prepararlos para los confines del módulo espacial, los perros se mantuvieron en jaulas progresivamente más pequeñas durante 15 a 20 días a la vez. A bordo de la nave espacial, los perros fueron equipados con sensores cardiovasculares, de presión arterial, latidos del corazón, temperatura y movimiento, algunos de los cuales tuvieron que ser colocados quirúrgicamente en el cuerpo, pero podrían ser removidos cuando los perros regresaran.

Los científicos decidieron que los perros serían enviados en parejas, ya que los animales se sentían mejor y más tranquilos al estar acompañados. El primer intento, el 28 de julio de 1960, terminó en tragedia cuando un propulsor explotó justo después del lanzamiento y mató a los dos perros, Chaika y Lisichka, que estaban a bordo. Apenas 18 días después, los planificadores soviéticos presionaron para otro vuelo de perros.

Belka y Strelka en formación.

Entre la manada se encontraban Vilna y Kaplya, quienes eran considerados los más inteligentes, ingeniosos y resistentes. Uno de los científicos que trabajó con los perros decidió que deberían tener nombres más occidentales para atraer a una audiencia más amplia. Cambió sus nombres a Belka y Strelka.

El 19 de agosto de 1960, los mestizos Belka y Strelka entraron en órbita junto a una variedad de seres terrestres: un conejo gris, 42 ratones, dos ratas, moscas y varias plantas y hongos.

«El lanzamiento fue bien, todos los datos médicos que recibían de sus trajes espaciales estaban bien y eran normales», dijo Vix Southgate, autor de Perros en el espacio: la asombrosa historia real de Belka y Strelka, le dijo a la BBC. «Pero, para cuando entraron en órbita, ninguno de los dos se movía».

Luego, durante la cuarta órbita, Belka comenzó a vomitar. “Fue eso lo que los despertó a ambos”, dijo Southgate. «En el video grabado a bordo, se puede ver a los perros moverse y ladrar, los datos médicos mostraron que estaban tranquilos y no demasiado estresados».

Después de 25 horas y 17 órbitas alrededor de la Tierra, los controladores de tierra dispararon los cohetes retro y los perros descendieron de regreso a la Tierra e hicieron un aterrizaje suave. Cuando se abrió la cápsula, Belka y Strelka parecían ilesos de su experiencia. Al principio estaban un poco lentos y perdieron el apetito, lo que se explica por el estrés. Pero pronto todo volvió a la normalidad. El viaje los convirtió en famosos. Sus imágenes se imprimieron en postales, sellos y carteles. Aparecieron en televisión y fueron agasajados en programas de chat de televisión.

Belka y Strelka

Strelka y sus cachorros.

Los perros no experimentaron ningún efecto adverso a largo plazo durante el vuelo. De hecho, Strelka dio a luz a seis cachorros sanos.

Unos meses más tarde, cuando el líder soviético Nikita Khrushchev visitó al presidente estadounidense John F. Kennedy, el primer ministro soviético no pudo evitar alardear de los perros espaciales soviéticos ante la esposa del presidente, Jaqueline Kennedy. Cuando la Sra. Kennedy se enteró de que uno de los perros tenía cachorros, le dijo a Khrushchev «¿no podrías enviarme uno?». Dos meses después, un embajador soviético entregó uno de los cachorros a una asombrada Sra. Kennedy. La llamaron Pushinka.

Pushkina más tarde dio a luz a cuatro cachorros a los que Kennedy se refirió en broma como «pupniks». Aproximadamente 5.000 personas escribieron a la Casa Blanca preguntando si podían tener un cachorro. Como resultado, dos de los cachorros, Butterfly y Streaker, fueron entregados a niños en el Medio Oeste, mientras que los otros dos cachorros, White Tips y Blackie, fueron con amigos de la familia. Cuando Kennedy fue asesinado en 1963, Pushinka fue entregada a un jardinero de la Casa Blanca y luego dio a luz a otra camada de cachorros. El historiador Andrew Hager ha intentado localizar a los descendientes de Pushinka pero, hasta ahora, se ha quedado en blanco. «Ciertamente, todavía es posible que haya descendientes de estos perros espaciales rusos en los Estados Unidos», dice.

El presidente John F. Kennedy, Jacqueline Kennedy y sus hijos con dos de los cachorros de Pushinka y sus otros perros de la familia, en Squaw Island, Hyannis Port, el 14 de agosto de 1963. Foto: Administración Nacional de Archivos y Registros de EE. UU.

Belka y Strelka vivieron una vida plena en paz y comodidad en el Instituto Estatal de Investigación y Pruebas de Medicina Aeronáutica y Espacial. Ambos perros murieron de muy viejos.

Hoy se pueden ver los cuerpos disecados de los dos héroes caninos, junto con muchos accesorios del vuelo, las cabinas en las que volaban, equipo científico, un modelo de la sección de aterrizaje presurizado de un cohete geofísico, en el Museo de Cosmonáutica de Moscú.

El cuerpo disecado de Strelka en el Museo de Cosmonáutica de Moscú. Foto: Museo de Cosmonáutica

El cuerpo disecado de Belka en el Museo de Cosmonáutica de Moscú. Foto: Museo de Cosmonáutica

Referencias:
# Belka y Strelka pioneros en un viaje de ida y vuelta a la órbita, Web espacial rusa
# Richard Hollingham, Los perros callejeros que lideraron la carrera espacial, BBC
# Alison Gee, Pushinka: un cachorro de la Guerra Fría que adoraban los Kennedy, BBC
# Adiestramiento, cachorros y cuidados. Cómo vivieron Belka y Strelka antes y después del vuelo, Mos.ru