Atlas lunar de Johannes Hevelius

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Atlas lunar de Johannes Hevelius

El astrónomo alemán Johannes Hevelius es a menudo considerado como uno de los últimos grandes astrónomos en llevar a cabo un importante trabajo de observación sin telescopio. Con la ayuda de solo un cuadrante y una alidada, Hevelius compiló un catálogo de más de mil quinientas estrellas con una precisión sin precedentes. Fue el atlas celeste más completo de su tiempo. Sin embargo, fue a través del uso de telescopios que Hevelius ganó fama como “el fundador de la topografía lunar”. Produjo el primer mapa detallado de la luna que documentaba cada cráter, pendiente y valle que podía ver con su telescopio.

Johannes Hevelius nació en 1611 en Danzig, Polonia. Su padre era dueño de una cervecería rentable y quería que su hijo se convirtiera en un hombre de negocios como él. A la edad de 19 años, Hevelius fue a estudiar derecho a la Universidad de Leiden. Regresó a Gdańsk en 1634 y se convirtió en cervecero, pero su profesor de matemáticas, Peter Krüger, logró inspirar al joven Hevelius en la astronomía.

En 1641, Hevelius construyó un observatorio en los tejados de tres casas contiguas que poseía en Gdańsk. Llenó este observatorio con espléndidos instrumentos, incluyendo finalmente un gran telescopio Kepleriano de 150 pies de distancia focal. El observatorio se conocía con el nombre de Sternenburg o «Castillo de las Estrellas», y se convirtió en uno de los más grandes observatorios de Europa en ese momento. Su observatorio fue visitado por muchos dignatarios, como el rey polaco Juan III Sobieski y el astrónomo inglés Edmond Halley.

Johannes Hevelius

Una de las primeras empresas importantes de Hevelius fue el mapeo de la luna. Mirando a través del telescopio dirigido hacia el satélite natural, Hevelius pasó innumerables noches produciendo dibujos de la superficie de la luna, al igual que Galileo cuatro décadas antes, solo que la calidad del trabajo de Hevelius superó con creces la del astrónomo italiano. Cuando Hevelius envió sus dibujos a Peter Gassendi, un amigo y compañero astrónomo con sede en París, Gassendi quedó tan impresionado con el trabajo de Hevelius que le imploró a su amigo que continuara con el proyecto.

“Estás dotado de unos ojos tan superiores, que uno realmente podría llamar los ‘ojos de un lince’”, escribió Gassendi.

Hevelius continuó mapeando la luna, produciendo grabados en cobre de cada boceto que hizo. Al cabo de cinco años, había producido unas 40 planchas grabadas. Juntos representan los primeros mapas detallados y precisos de la superficie de la luna. Hevelius los publicó bajo el nombre Selenografía.

Telescopio de distancia focal de 150 pies de Hevelius.

Hevelius también nombró docenas de características en todo el paisaje lunar. Sin embargo, la mayoría de sus nombres para las características lunares han caído en desgracia porque sus nombres se basaron en la geografía de la Tierra. Así, había continentes, islas, mares, bahías, rocas, pantanos, marismas, etc. Dichos nombres fueron reemplazados en gran parte por los esfuerzos de Giambattista Riccioli y Francesco Maria Grimaldi, quienes colaboraron en mapas topográficos de la luna publicados en 1651. No obstante, una pequeña cantidad de nombres que Hevelius le dio a las características lunares todavía se usan en la actualidad, como «Alpes». por las montañas lunares.

Mientras que Hevelius utilizó telescopios para cartografiar la luna, el astrónomo cartografió las posiciones de las estrellas sin utilizar uno. Para Hevelius, los telescopios eran para hacer descubrimientos, no para medir, dice el historiador Albert Van Helden, profesor emérito de la Universidad de Rice en Texas y la Universidad de Utrecht en los Países Bajos.

Hevelius y su segunda esposa Elisabeth observando el cielo con un sextante de bronce.

Los fuertes sentimientos de Hevelius sobre la astronomía a simple vista llevaron a un famoso debate con el famoso erudito inglés Robert Hooke y el primer astrónomo real, John Flamsteed. Hooke recomendó el uso de miras telescópicas en los sextantes, que miden los ángulos entre los objetos celestes y el horizonte, argumentando que el uso de aumentos hace que la medición sea más precisa. Hevelius se negó y en 1673 elaboró ​​su primer catálogo de estrellas que, a pesar de ser cartografiado sin la ayuda de un telescopio, estuvo entre los más precisos de la época, no superado durante al menos cuatro décadas.

En 1679, un trágico incendio en su casa y observatorio destruyó todos sus instrumentos y libros. Sin embargo, la hija de Hevelius, Katharina, logró rescatar el manuscrito de Catálogo Stellarum Fixarum (el “Catálogo de Estrellas Fijas”). Este manuscrito se encuentra actualmente en la Universidad Brigham Young.

Johannes Hevelius murió en 1687.

Referencias:
# Elizabeth Landau, “La astrónoma del siglo XVII que hizo el primer atlas de la Luna”, Revista Smithsonian
# “Johannes Hevelius”, Tutor Mac