21 gramos: el peso del alma

5 minutos
21 gramos: el peso del alma

¿Qué es un alma? ¿Se puede tocar? ¿Tiene masa? Estas preguntas atormentaron tanto a Duncan MacDougall, un médico de Haverhill, Massachusetts, que ideó un experimento para determinar si las almas tienen peso físico.

“El alma abandona el cuerpo” de Luigi Schiavonetti, hacia 1810.

MacDougall postuló que el alma era material y, por lo tanto, debería haber una caída mensurable en el peso de una persona cuando el alma abandona el cuerpo. En 1901, MacDougall seleccionó a seis pacientes terminales de un hogar de ancianos, cuatro con tuberculosis, uno con diabetes y uno por causas no especificadas. MacDougall eligió específicamente a personas que padecían afecciones que causaban agotamiento físico, ya que necesitaba que los pacientes permanecieran quietos cuando morían para medirlos con precisión. MacDougall luego instaló una cama especial en su oficina que se sentó sobre una escala de viga de plataforma de tamaño industrial sensible a dos décimas de onza, o aproximadamente 5,6 gramos. Sobre esta cama colocó sucesivamente a los seis pacientes y los observó antes, durante y después de su muerte, midiendo los correspondientes cambios de peso. MacDougall registró meticulosamente sus observaciones:

La comodidad del paciente se cuidó en todos los sentidos, aunque estaba prácticamente moribundo cuando lo colocaron en la cama. Perdió peso lentamente a razón de una onza por hora debido a la evaporación de la humedad en la respiración y la evaporación del sudor.

Durante las tres horas y cuarenta minutos mantuve el extremo de la viga ligeramente por encima del equilibrio cerca de la barra límite superior para que la prueba fuera más decisiva si llegaba.

Al cabo de tres horas y cuarenta minutos expiró y, de repente, coincidiendo con la muerte, el extremo de la viga cayó con un golpe audible golpeando contra la barra de limitación inferior y permaneciendo allí sin rebote. Se determinó que la pérdida fue de tres cuartos de onza.

Esta pérdida de peso no podía deberse a la evaporación de la humedad respiratoria y el sudor, porque ya se había determinado que continuaría, en su caso, a razón de una sexagésima parte de una onza por minuto, mientras que esta pérdida fue repentina y grande. tres cuartos de onza en unos segundos. Los intestinos no se movieron; si se hubieran movido, el peso todavía habría permanecido sobre el lecho excepto por una lenta pérdida por la evaporación de la humedad, dependiendo, por supuesto, de la fluidez de las heces. La vejiga evacuó uno o dos dracmas de orina. Esto permaneció sobre el lecho y solo pudo haber influido en el peso mediante una evaporación gradual lenta y, por lo tanto, de ninguna manera podría explicar la pérdida repentina.

Solo quedaba un canal más de pérdida por explorar, la espiración de todo menos el aire residual en los pulmones. Subiéndome a la cama, mi colega puso la viga en equilibrio real. La inspiración y la espiración de aire con tanta fuerza como me fue posible no tuvieron ningún efecto sobre el rayo. Mi colega se subió a la cama y puse la viga en equilibrio. La inspiración y la espiración forzada de aire de su parte no surtieron efecto. En este caso, ciertamente tenemos una pérdida de peso inexplicable de tres cuartos de onza. ¿Es la sustancia del alma? ¿De qué otro modo lo explicamos?

MacDougall observó una pérdida de peso similar en sus otros pacientes, pero los resultados no fueron consistentes. Uno de los pacientes perdió peso pero luego volvió a subir de peso, y dos de los otros pacientes registraron una pérdida de peso al morir que aumentó con el paso del tiempo. Solo un paciente mostró una caída inmediata de peso de tres cuartos de onza, aproximadamente 21,3 gramos, coincidiendo con el momento de la muerte. MacDougall ignoró los resultados de los otros dos pacientes debido a que las escalas «no estaban bien ajustadas».

MacDougall luego repitió su experimento con quince perros. Ninguno de ellos registró una caída significativa de peso, lo que Macdougall tomó como evidencia corroborativa, de acuerdo con su doctrina religiosa, de que los animales no tienen alma. Si bien los sujetos humanos de Macdougall eran todos pacientes terminales, no hay explicación de cómo llegó a estar en posesión de quince perros moribundos en tan poco tiempo, lo que solo puede suponerse que el buen médico había envenenado a quince perros sanos para su pequeño experimento.

MacDougall no publicó su hallazgo hasta seis años después, citando que el experimento tendría que repetirse muchas veces antes de que se pudiera obtener alguna conclusión. Fue publicado en 1907 en el Revista de la Sociedad Estadounidense de Investigación Psíquica y la revista médica Medicina americana. También apareció una historia sobre el experimento en Los New York Times.

Tras la publicación del experimento en Medicina americana, se produjo un debate entre el médico Augustus P. Clarke y Duncan MacDougall, quienes intercambiaron cartas con el primero denunciando la validez del experimento y el otro defendiendo su posición. Clarke señaló que en el momento de la muerte hay un aumento repentino de la temperatura corporal a medida que la sangre deja de circular por los pulmones, donde se enfría el aire. Este aumento de la temperatura corporal aumentaría la sudoración y la evaporación de la humedad, lo que podría explicar fácilmente los 21 gramos que le faltan a MacDougall. Esto también explicaría por qué los perros no perdieron peso después de la muerte, ya que los perros no tienen glándulas sudoríparas y se refrescan no sudando sino jadeando. Macdougall refutó que la circulación cesa en el momento de la muerte, por lo que la piel no se calentaría con el aumento de temperatura.

Augustus P. Clarke no fue el único que criticó los experimentos de MacDougall. La comunidad científica se burló rotundamente del médico por ser defectuoso e incluso falsificado. Sus experimentos se han establecido como un ejemplo de informes selectivos, ya que MacDougall ignoró la mayoría de los resultados. El autor de ciencia popular Karl Kruszelnicki criticó el pequeño tamaño de la muestra y cuestionó cómo MacDougall pudo determinar el momento exacto en que una persona había muerto considerando la tecnología disponible en ese momento. Debido a que sus experimentos no eran replicables y sus resultados no confiables, los científicos de la época dieron poca credibilidad al experimento de 21 gramos de MacDougall.

Duncan MacDougall.

Sin inmutarse por el escepticismo, MacDougall pasó a la siguiente fase de sus experimentos: fotografiar el alma en el momento en que abandona el cuerpo. En 1911, el New York Times:

El Dr. Duncan MacDougall de Haverhill, que ha experimentado mucho en la observación de la muerte, en una entrevista publicada aquí hoy expresó sus dudas de que los experimentos con rayos X que se van a realizar en la Universidad de Pensilvania tengan éxito en la representación del alma humana. , porque el rayo X es en realidad una imagen de sombra. Admite, sin embargo, que en el momento de la muerte la sustancia del alma podría agitarse tanto como para reducir la obstrucción que el hueso del cráneo ofrece normalmente al rayo de Roentgen y, por lo tanto, podría mostrarse en la placa como una mancha más clara en la oscuridad. sombra del hueso Dr. McDougall está convencido de una docena de experimentos con personas moribundas que la sustancia del alma emite una luz parecida a la del éter interestelar. El peso del alma que ha determinado es de media onza a casi una onza y cuarto.

MacDougall no tuvo más avances con respecto a sus experimentos con el alma humana. Su alma misma falleció al otro mundo en 1920.

A pesar de su rechazo como hecho científico, el experimento de MacDougall popularizó la idea de que el alma pesa 21 gramos, y esta idea ha aparecido en novelas, canciones y películas. El título de la película de 2003 21 gramos fue tomado de esta creencia.